In het smartphonespel Genes in Space raas je in een ruimtevaartuig door de Melkweg, op zoek naar de mysterieuze sterrenstof Element Alpha. Tegelijk help je structuur brengen in onoverzichtelijke genetische informatie van duizenden tumoren.

Wat ga je doen?

Je installeert het game Genes in Space op je smartphone. In het spel vlieg je door de ruimte op zoek naar Element Alpha. Het doel van het spel is de route met het meeste Element Alpha in kaart te brengen. 

Waarom doe je mee?

Terwijl je het spel speelt, breng je structuur in genetische informatie. Dat komt omdat de virtuele Melkweg met zijn asteroïden en sterrenstof eigenlijk een interface is voor vele gigabytes aan genetische data. Onze genen zijn opgebouwd uit eindeloze combinaties van vier chemische bouwstenen – A, C, G en T. Kanker laat zich in de genen onder andere zien als een foute combinatie, bijvoorbeeld een C waar je een A verwacht, of als een ontbrekende of extra serie letters. Om die fouten te ontdekken, vergelijken onderzoekers genetische data van tumoren, waarbij overeenkomstige fouten als verklikkers van een tumor kunnen dienen. Zelfs de krachtigste computers zien het precieze begin en einde van die afwijkende series nog niet zo goed als het menselijk oog dat kan, en dus moeten onderzoekers uren aan een stuk saaie DNA-gegevens bekijken. Genes in Space maakt van dat saaie zoekwerk een spannende game.

Wie kan meedoen?

Iedereeen met een Apple of Android smartphone.

Wie organiseert het?

Het spel werd ontwikkeld in opdracht van Cancer Research UK. De kankeronderzoekers gaven hun genetische data aan veertig hackers, vertelden hen welke informatie ze eruit wilden halen en daagden hen vervolgens uit om in amper 48 uur een spannende game te ontwikkelen. Opdracht ruimschoots volbracht, lijkt mij, en hopelijk brengt deze unieke samenwerking ook andere onderzoekers op ideeën.